Most important changes to working-class family life in the nineteenth-century

Working  class  is  a  term  used  in  academic  sociology  and  in  ordinary  conversation.  In  common  with  other  terms  relevant  to  social  class,  it  is  defined  and  used  in  many  different  ways,  depending  on  context  and  speaker.  The  term  incorporates  references  to  education,  to  occupation,  to  culture,  and  to  income.  When  used  non-academically,  it  typically  refers  to  a  section  of  society  dependent  on  physical  labor,  especially  when  remunerated  with  an  hourly  wage.

Casual  and  geographical  usage  differs  widely;  in  extreme  cases,  well-paid  university-educated  professionals  in  the  United  Kingdom  may  self-identify  as  working  class  based  on  family  background,  while  many  semi-skilled  and  skilled  laborers  in  the  United  States  are  characterized  as  middle-class.  It  is  usually  contrasted  with  the  upper  class  and  middle  class  in  terms  of  access  to  economic  resources,  education  and  cultural  interests.  Its  usage  as  a  description  can  be  pejorative,  but  many  people  self-identify  as  working  class  and  experience  a  sense  of  pride  analogous  to  a  national  identity.  Working  classes  are  mainly  found  in  industrialized  economies  and  in  urban  areas  of  non-industrialized  economies.

The  variation  between  different  socio-political  definitions  makes  the  term  controversial  in  social  usage,  and  its  use  in  academic  discourse  as  a  concept,  and  as  a  subject  of  study  itself,  is  very  contentious,  especially  following  the  decline  of  manual  labor  in  postindustrial  societies.  Some  academics  (sociologists,  historians,  political  theorists,  etc.)  question  the  usefulness  of  the  concept  of  a  working  class,  while  others  use  some  version  of  the  concept.

In  the  United  States,  and  the  United  Kingdom,  sociologists  Dennis  Gilbert,  James  Henslin,  William  Thompson,  Joseph  Hickey  and  Thomas  Ayling  have  brought  forth  class  models  in  which  the  working  class  constitutes  roughly  one  third  of  the  population  with  the  majority  of  the  population  being  either  working  or  lower  class.

Working-class  families  were  filled  with  poverty,  violence,  angry,  and  pain.  But  I  have  a  doubt  whether  the  worlds  of  pain  represent  all  members’  lives  in  the  working-class  at  that  time.

However  in  the  19th  century  at  least  80%  of  the  population  was  working  class.  In  order  to  be  considered  middle  class  you  had  to  have  at  least  one  servant.  Most  servants  were  female.  (Male  servants  were  much  more  expensive  because  men  were  paid  much  higher  wages).  Throughout  the  century  ‘service’  was  a  major  employer  of  women.

In  the  United  States,  the  concept  of  a  working  class  remains  vaguely  defined.  As  many  members  of  the  working  class,  as  defined  by  academic  models,  are  often  identified  in  the  vernacular  as  being  middle  class,  there  is  considerable  ambiguity  over  the  term’s  meaning.  Sociologists  such  as  Dennis  Gilbert  and  Joseph  Kahl  see  the  working  class  as  the  most  populous  in  the  United  States,  while  other  sociolgists  such  as  William  Thompson,  Joseph  Hickey  and  James  Henslin  deem  the  lower  middle  class  slightly  more  populous.  In  the  class  models  devised  by  these  sociologists,  the  working  class  comprises  between  30%  and  35%  of  the  population,  roughly  the  same  percentages  as  the  lower  middle  class.  According  to  the  class  model  by  Dennis  Gilbert,  the  working  class  compromises  those  between  the  25th  and  55th  percentile  of  society.  Those  in  the  working  class  are  commonly  employed  in  clerical,  retail  sales  and  low  skill  manual  labor  occupations.  It  should  be  noted  that  low-level  white  collar  employees  are  included  in  this  class.  Economic  and  occupational  insecurity  have  become  a  major  problem  for  working  class  employees.  While  out-sourcing  has  brought  considerable  economic  insecurity  to  working  class  employees  in  the  “traditional”  blue  collar  fields,  there  is  an  ever  increasing  demand  for  service  personnel,  including  clerical  and  retail  occupations.

The  socio-economic  disposition  of  this  class  is  largely  a  result  of  lacking  educational  attainment,  which  has  become  more  and  more  essential  in  the  American  economy.  Members  of  the  working  class  commonly  have  a  high  school  diploma  and  few  have  some  or  any  college  education.  With  the  increasing  complexity  of  the  nation’s  economy,  more  and  more  employers  require  their  clerical  staff  to  attain  at  least  some  post-secondary  education,  which  in  turn  provides  increased  opportunity  for  working  class  employees.  Due  to  differences  between  middle  and  working  class  culture  and  value  systems,  working  class  college  students  may  face  “culture  shock”  upon  entering  the  post-secondary  education  system.  Research  conducted  by  sociologist  Melvin  Kohn  showed  that  working  class  values  emphasized  external  standards,  such  as  obedience  and  a  strong  respect  for  authority  as  well  as  little  tolerance  for  deviance.  This  is  opposed  to  middle  class  individuals  who  emphasized  internal  standards,  self-direction,  curiosity  and  a  tolerance  for  non-conformity.  A  class-cultural  difference  between  working  and  middle  class  culture  noted  by  other  social  scientists  and  professors  such  as  Barbara  Jensen  shows  that  middle  class  culture  tends  to  be  highly  individualistic  while  working  class  culture  tends  to  center  around  the  community.  Such  cultural  value  differences  are  closely  linked  to  an  individual’s  occupation.  Working  class  employees  tend  to  be  closely  supervised  and  thus  emphasize  external  values  and  obedience.  One  does  need  to  note,  however,  that  there  were  great  variations  in  cultural  values  among  the  members  of  all  classes  and  that  any  statement  pertaining  to  the  cultural  values  of  such  large  social  groups  needs  to  be  seen  as  a  broad  generalization.

According  to  Rubin  (1976)  there  is  a  differential  in  social  and  emotional  skills  both  between  working  class  men  and  women  and  between  the  blue-color  working  class  and  college-educated  workers.  Working  class  men  are  characterized  by  Rubin  as  taking  a  rational  posture  while  women  are  characterized  as  being  more  emotional  and  oriented  towards  communication  of  feelings.  This  constellation  of  issues  has  been  explored  in  the  popular  media,  for  example,  the  television  shows,  Roseanne  or  All  in  the  Family  featuring  Archie  Bunker  and  his  wife  Edith  Bunker.  These  popular  television  programs  also  explored  generational  change  and  conflict  in  working  class  families.

As  the  working  class  is  divided  among  nations,  and  internally  divided  along  very  broad  lines  of  rural,  blue  collar  and  white  collar  occupations,  there  is  no  one  unitary  culture.  Working  class  cultures  tend  to  be  identified  on  national  and  occupational  bases;  for  instance,  Australian  rural  working  class  culture,  or  New  Zealand  white  collar  working  class  culture.  There  are,  however,  many  stereotypes  of  the  working  class.  These  and  other  stereotypes  of  working  class  are  studied  in  painstaking  detail  by  sociologist  Isaac  Ogburn  in  “Life  at  the  Bottom”.

The  Progressive  movement  supported  changes  in  social  policy  that  would  create  more  nuclear  families.  Progressives  and  trade  unionists  sought  to  limit  women’s  work  and  to  outlaw  child  labor.  They  did  this  by  attempting  to  close  unhealthy  sweatshops.  They  also  promoted  better  housing  so  that  families  could  have  comfortable  surroundings.  The  unions  and  Progressives  were  generally  successful  in  gaining  bans  on  child  labor  in  Northern  states,  although  many  poor  parents  and  businesses  opposed  these  laws.  Some  of  the  poor  and  traditionalists  resisted  restrictions  on  child  labor  because  they  believed  children  needed  work  experience,  not  an  education.


Rising  wages  for  male  workers,  the  absence  of  union  protection  for  women  workers,  and  mandatory  education  laws  allowed,  or  forced,  more  Americans  to  realize  the  domestic  ideal.  These  changes  came  later  to  the  South,  which  was  poorer  and  less  industrialized.  Retirement  funds,  savings  banks,  and  pension  plans  meant  that  older  Americans  were  less  dependent  on  their  children’s  wages.  The  gradual  development  of  workers’  compensation  and  unemployment  insurance  allowed  families  to  survive  even  with  the  loss  of  the  breadwinner’s  income.

Racism  and  prejudice  also  played  a  part  in  social  policy.  Single  white  girls  who  became  pregnant  were  secretly  sent  to  special  homes  and  required  to  give  up  their  babies  for  adoption  so  that  they  could  return  to  their  “real”  lives.  Black  girls  in  the  same  circumstances  were  considered  immoral  and  examples  of  the  supposed  inferiority  of  African  Americans.  They  were  sent  home  to  rear  their  children  by  themselves;  a  few  were  forcibly  sterilized.

More  and  more  young  women  graduated  from  high  school  and  went  to  college,  instead  of  working  to  help  support  their  families  or  to  subsidize  a  brother’s  education.  As  young  men  and  women  delayed  work  and  substantial  responsibility,  a  youth  culture  developed  during  and  after  World  War  II.  High  school  students  embraced  separate  fashions  from  their  parents,  new  forms  of  music  and  dance,  slang  expressions,  and  sometimes  freer  attitudes  toward  sexuality,  smoking,  or  drug  use  that  created  a  generation  gap  between  parents  and  children.  Yet  parents  were  anxious  to  provide  their  children  with  advantages  that  had  not  existed  during  the  depression  and  war  years.

The  1950s  and  1960s  produced  a  period  of  unparalleled  prosperity  in  the  United  States.  Factories  were  kept  busy  filling  orders  from  a  war-devastated  world.  White-collar  jobs  expanded,  wages  were  high,  mortgage  and  tuition  money  was  available  thanks  to  federal  support,  and  goods  were  relatively  cheap.  This  economic  prosperity  allowed  more  Americans  to  become  more  middle  class.  The  ideal  middle-class  family  was  epitomized  in  the  new  medium  of  television  through  shows  such  as  Father  Knows  Best  and  Ozzie  and  Harriet,  in  which  fathers  arrived  home  from  work  ready  to  solve  any  minor  problem,  mothers  were  always  cheerful  and  loving,  and  children  were  socially  and  academically  successful.  These  shows  reflected  the  fact  that  a  majority  of  Americans  now  owned  their  own  home,  a  car,  and  a  television,  and  were  marrying  earlier  and  having  more  children  than  earlier  generations.

This  idealized  middle-class  American  family  began  to  show  cracks  during  the  late  1950s  and  early  1960s.  In  response  to  the  demands  on  men  to  create  and  support  expensive  domestic  paradises,  a  mythical  world  of  adventure  and  freedom  eventually  arose  in  popular  culture.  Movies  about  secret  agents  and  Western  gunslingers  contrasted  with  the  regimented  suburban,  corporate  lifestyle  of  many  men.  The  demands  on  women  to  be  all  things  to  all  people—a  sexy  wife,  a  caring,  selfless  mother,  a  budget-minded  shopper,  a  creative  cook,  and  a  neighborhood  volunteer—and  to  find  satisfaction  in  a  shining  kitchen  floor  often  produced  anxious  feelings  of  dissatisfaction.